Antonio Ballard oppi väistämään luoteja – nyt hän haluaa tuoda mestaruuden Saloon

0
Antonio Ballard tuli haastatteluun joukkueenjohtaja Keijo Poutiaisen tribuuttipaidassa. - Keijo on hieno mies, Ballard kehui.

Vilppaan Antonio Ballard vakavoituu puolen tunnin haastattelun aikana kerran ja tiivistää kaiken menneen ja tulevan yhteen sanaan.

– Kiitollinen. Olen pelkästään kiitollinen. En ota mitään itsestäänselvyytenä.

Ballardin lapsuus oli rankka ja raju. Pohjoismaisen hyvinvointivaltion kontekstissa se tarkoittaa eri asiaa kuin Indianan osavaltion jengikontekstissa. Yksinhuoltajaäidin kasvattama Ballard kasvoi kovuuteen ja oppi väistämään luoteja muutenkin kuin vertauskuvallisesti. Isoveljien antama esimerkki oli varoittava: jokainen neljästä on ollut elämänsä aikana vankilassa, kolme neljästä on edelleen.

Vanhin veli kärsii 55 vuoden tuomiota aseellisesta ryöstöstä, joka vaati ihmishengen. 15 vuoteen lyhentyneen tuomion piti päättyä helmikuussa, mutta viimeistä käsittelyä siirrettiin kevääseen. Samalla siirtyi pikkuveli Antonion maajoukkuetauolle suunniteltu matka tapaamaan veljeään, jolla oli eilen syntymäpäivä.

– Aion soittaa hänelle heti harjoitusten jälkeen, Ballard suunnitteli.

Historia muovaa meitä. Ballardin se olisi voinut sahata kappaleiksi. Mutta nyt hän istuu Salohallissa sandaalit jalassa ja päällään t-paita, jossa viikinkipäällikkö Keijo Poutiainen näyttää peukaloa.

– Pidän Salosta. Tämä on rauhallinen paikka, jossa saan keskittyä vain koripalloon. Organisaatio on loistava, sponsorit ovat loistavia ja ihmiset ne vasta ovatkin loistavia.

Ballard on pelannut ammattilaisurallaan Sveitsissä Luganossa ja Genevessä, jotka ovat kansainvälisiä ja monikielisiä suurkaupunkeja. Salo ei ole.

– Ei se haittaa. Sopeudun helposti kaikkiin paikkoihin. Onneksi englannilla pärjää kaikkialla. Yritän opetella myös suomea, mutta se on to-del-la vaikeaa!

Sopeutuminen on turhan lievä sana. Ballard pikemminkin valloittaa: fanit, lounasravintolan tädit ja kaupan kassat. Jokainen, jonka kanssa olen viimeisen viiden kuukauden aikana puhunut Antonio Ballardista, on kehunut häntä ja hänen iloisuuttaan ja kohteliaisuuttaan.

– Iloisuus leviää. Mutta te teette sen täällä helpoksi. Salolaiset ovat hienoja ihmisiä.

Ballard oli Vilppaan kiikarissa jo viime kesänä. Tuolloin hänen palkkapyyntönsä oli liian kova. Mutta viime syksynä sattui monta sopivaa asiaa sopivassa aikaikkunassa.

Ensin Ballardin ja Kreikan pääsarjaseura Kymi B.C. sukset menivät ristiin vanhan jalkavamman vuoksi.

– Kerroin siitä ja korostin, ettei se satu, se vain vaivaa. Pystyin kyllä harjoittelemaan.

Ballard jäi ilman seuraa ja palasi kotimaahansa. Pian sen jälkeen Vilppaan pistenikkariksi hankitulta D.J. Fenneriltä petti takareisi. Päävalmentaja Joonas Iisalolla ja manageri Antero Jokisella oli jo sopiva korvaaja tiedossa.

– Uskon Jumalaan ja kohtaloon. Jos Kreikassa ei olisi tapahtunut mitään, en olisi koskaan päässyt tänne.

– Ja se joukkue (Kymi) on muuten nyt sarjan hännillä (sija 12/14). Väistin luodin, Ballard kertoo tällä kertaa vertauskuvallisesti.

Ballardin ensimmäinen pallonhallinta Vilppaassa oli enne tulevasta: leikkaus kulmasta keskelle, nopea pyörähdys ja helppo lay-up koriin. Ei minkäänlaisia käynnistymisvaikeuksia.

Pian kävi selville myös se, ettei Ballardin raju tausta näy kentän ulkopuolella, vaan kentällä. Lapsuuden kovaotteiset katupelit ovat opettaneet hänelle sitkeyden merkityksen.

Ballard pelaa jokaisen tilanteen täysillä loppuun asti. Se kuulostaa kliseeltä, mutta kenestä muusta Vilppaan amerikkalaispelaajsta on vuosien varrella voinut sanoa samaa? Tai edes suomalaispelaajista?

– Harvoin olen nähnyt tuolla asenteella painavaa jätkää, jolla on noin valtava voittamisen tahto, Keijo Poutiainen, mies t-paidassa, suitsuttaa.

– Sisuni on sieltä mistä olen lähtöisin ja mistä olen selvinnyt. En anna koskaan periksi. Olen ollut samanlainen lapsesta lähtien, Ballard kertoo.

Vilppaassa on tuskin nähty myöskään pelaajaa, joka kirjaimellisesti heittäytyisi pelille niin vahvasti kuin Ballard. Mutta joka kerta hän singahtaa samalla palolla ylös kuin on syöksynyt alas.

Ballard toi Vilppaaseen juuri sellaista aggressiivisuutta, jota ilman rullaavaa sentteriä pelaava vahva kaukoheittojoukkue tarvitsee. Hän nakutti illasta toiseen 15–20 pistettä ja otti 194-senttisestä varrestaan huolimatta toiseksi eniten hyökkäyslevypalloja koko Korisliigassa.

Manageri Jokinen paljasti, että Vilpas sai kesken kuluvaa kautta ostotarjouksen Ballardista. Vilpas ei kuitenkaan ymmärrettävistä syistä halunnut luopua tehokkaasta sisupussistaan.

Ballardin ollessa kentällä, Vilpas teki 1,197 pistettä pallonhallintaa kohti. Lukema on hurja ja parempi kuin esimerkiksi Teemu Rannikolla (1,126). Ballard oli poikkeuksellisen tehokas erityisesti leikkauksissa ja yksi vastaan yksi -tilanteissa. Varsinkin kotimaiset laiturit olivat helisemässä Ballardin puskiessa elintilaa itselleen.

Rannikon mainitseminen saa Ballardin huokaisemaan syvään.

– Oh man! Olen oppinut häneltä valtavasti. Hän tekee minusta paremman pelaajan. Puhumme paljon kentällä. Joskus hän sanoo, että pelataan seuraava hyökkäys vähän eri tavalla. Seuraavaksi huomaat, että olet täysin vapaana korin alla pallo kädessä.

Ballard on ”sataprosenttisen varma”, että Rannikosta tulee vielä valmentaja.

– Haluan pelata hänen joukkueessaan. Ja jos saan lapsia, haluan heidänkin pelaavan Teemun joukkueessa. Jos Teemu valmentaa poikien joukkuetta ja minulla on tyttölapsia, leikkaan heidän hiuksensa lyhyiksi ja laitan heidät poikien joukkueeseen, Ballard kiihdyttää ja nauraa makeasti päälle.

Mutta niin Ballardin kuin koko Vilppaan suurin ja ainoa ongelma on puolustuksessa. Ballard oli runkosarjassa keskiverto liigapelaajaa huonompi puolustaja. Ballardin ollessa kentällä vastustaja teki tasan pisteen per pallonhallinta.

– Olemme puhuneet tästä paljon, viimeksi eilen (keskiviikkona). Emme voi päästää näin paljoa pisteitä.

– Meidän pitää puolustaa paremmin yksi vastaan yksi -tilanteissa, tulla paremmin apupuolustukseen ja voittaa enemmän irtopalloja. Voin vain kuvitella, miten paljon se turhauttaa vastustajaa, kun saamme puolustuksemme kuntoon.

Ja juuri siitä tässä keväässä on kyse. Jos Ballard ja Vilpas pystyvät pitämään puolustuksen intensiteetin korkealla ja pitämään vastustajan 80–85 pisteessä, hyökkäys kyllä hoitaa loput.

– Tulen olemaan pudotuspeleissä erilainen monsteri. Näette vielä enemmän taistelua ja vielä enemmän yritystä.

– Jokainen pelaaja ymmärtää, mitä mestaruus tarkoittaisi tälle seuralle ja kaupungille.

Korisliigan 1. puolivälierä Vilpas–BC Nokia Salohallissa perjantaina kello 18.30.