Tokion tähdet: Ma Longin kiistaton kruunaaminen kaikkien aikojen pingiskeisariksi edellyttäisi vielä yhtä olympiakultaa

0
Ma Longin syöttö ja syötönpalautuksen jälkeinen "kolmas lyönti" muodostavat yhdistelmän, jossa vastustajat ovat suurissa vaikeuksissa. (kuva: Lehtikuva/AP/Petr David Josek)

Erilaisilla pöytätenniksen keskustelupalstoilla on puntaroitu jo useiden vuosien ajan yhtä asiaa. Onko kiinalainen Ma Long lajin historian suurin urheilija?

Tämä teema, englanninkielisellä lyhenteellä GOAT (Greatest of All Time) kiinnostaa monia mistä tahansa kilpailullisesta asiasta puhuttaessa. Vai mitä, Lionel Messin ja Cristiano Ronaldon paremmuudesta jo yli vuosikymmenen vääntäneet?

Joillekin Ma Longin tämänhetkiset meriitit riittävät jo. Saavutuksista valtaosa oli jätettävä oheisesta faktalaatikosta pois, jottei paperilehden sivu täyttyisi pelkästään kuivasta luettelosta.

Ainutlaatuisuuksiin lukeutuu muun muassa maailmanrankingin ykkössija 64 kuukauden ajan eli pidempään, mihin kukaan toinen miespelaaja on koskaan pystynyt. Yksikään toinen mies ei myöskään ole voittanut kaikkia suurimpia turnauksia.

Täysin selvää ei kuitenkaan ole se, että Long on GOAT.

– Minulle numerot yksi ja kaksi ovat – eivät välttämättä tässä järjestyksessä – Ma Long ja Jan-Ove Waldner, puntaroi Suomen pöytätennisliiton ruotsalainen päävalmentaja Mattias Bergkvist.

Ruotsalainen Waldner voitti yhden henkilökohtaisen olympiakullan, yhden olympiahopean ja kaksi henkilökohtaista maailmanmestaruutta. Ma Long pyrkii kolmen maailmanmestaruuden jatkoksi toiseen olympiavoittoonsa lauantaina alkavassa turnauksessa.

– Jos Ma voittaa Tokiossa, niin silloin hän ilman muuta on minunkin listallani ykkönen, Bergkvist laskee.

Kiinalaiset ovat voittaneet kansallislajissaan olympiahistorian 32 pöytätennismestaruudesta 28. Kaiken lisäksi viisi vuotta sitten Riossa peräti 44 pelaajaa oli syntynyt Kiinassa, ja valtaosa oli vaihtanut kansalaisuuttaan päästäkseen pelaamaan arvokisoihin.

Ei tarvitse arvuutella, että jo kiinalaiseksi syntyminen on olennainen lähtökohta Ma Longin triumfissa. Pallotoistoja tulee lapsesta asti valtavat määrät. Tietolähteet kertovat, että vanhemmat patistivat hänet 5-vuotiaana pöytätennikseen, koska se olisi kontaktittomana lajina terveydelle hyvä.

Kiinalaisuudella on kääntöpuolensakin: maan mestaruuskilpailuissa menestyminen vastaa haastavuudeltaan hyvinkin vaikkapa olympialaisia.

Tokiossa ei nähdä maailmanlistan kakkosta Xu Xiniä sen takia, että Kiinastakin saa osallistua vain kaksi miestä. He ovat varsin ymmärrettävistä syistä Ma Long ja vuodesta 2018 lähtien listaykkösen asemaa hallinnut Fan Zhendong.

– Esimerkiksi MM-kisoissa jokaisesta maasta on viisi pelaajaa. Sikäli maailmanmestaruuden voittaminen on merkittävästi olympiakultaa vaikeampaa, Bergkvist muistuttaa.

Long on pystynyt viemään tuon vaikeimman tittelin eli MM-kullan kolmesti peräkkäin.

Yleisesti hyväksytty totuus on, että Ma Longilta löytyy maailmanhistorian paras kämmenlyönti. Rystyllä kehitys on noudattanut hänen kohdallaan samankaltaisia suuntauksia kuin monella muullakin pelaajalla.

Siinä missä Suomen ykkönen Benedek Oláh tunnetaan rystystään, on toisten pelaajien riippuvuus kämmenlyönnistään yhä pienempää.

– Lajissa on tapahtunut 2000-luvulla suuri muutos. Kaikilla huipuilla on huippuluokan kämmen, mutta tänä päivänä valtaosalla myös yhä parempi rystylyönti. Tämä kehitys on muuttanut peliä paljon vauhdikkaammaksi ja kovalyöntisemmäksi, Bergkvist luonnehtii.

Miesten tenniksessä syötön merkitys on erittäin suuri.

– Pöytätenniksessä se on jopa vielä tärkeämpi. Otetaan esimerkiksi Alex Naumi Koskelta. Hänelle syöttö on iso ase kämmenlyönnin lisäksi, Bergkvist huomauttaa.

– Kun pelaaja tulee pienemmästä pingismaasta, hän tarvitsee huippuluokan syötön, kun peruspelaamisen toistoja harjoittelussa ei monesti tule yhtä paljon kuin Kiinassa.

Longin syöttöä on kuvailtu muun muassa adjektiivilla valtava ja miestä ylipäänsä loistavaksi taktikoksi. Kun vahvuuksiin lisätään se maailmanhistorian paras kämmenlyönti ja näiden yhdistelmänä loistokkuus ”kolmannessa lyönnissä” eli syötönpalautuksen jälkeisessä pallontappamisessa, ei meriittejä tarvitse ihmetellä.

Mattias Bergkvist vieraili torstaina Koskella vetämässä harjoituksia. (kuva: SSS/Santeri Iltanen)

”Veikkaan, että Zhendong voittaa”

Tokion olympialaisten siirtyminen vuodella saattoi vaikuttaa ratkaisevasti maailman pöytätennishistorian keskeiseen asiaan. Sekä 32-vuotias Ma Long että maanmies Fan Zhendong, 24, vanhenevat yhtä nopeasti, mutta tämä näkyy tässä vaiheessa enemmän Longin tekemisessä.

– Uskon vahvasti siihen, että nämä ovat viimeiset olympialaiset Ma Longille, sanoo Mattias Bergkvist.

Hän povaa myös sitä, että Zhendong estää omalta osaltaan Longin entistä suuremmalle jalustalle nousemisen.

– Veikkaan, että Zhendong voittaa. Toki Ma Longista ei ikinä tiedä, mutta silti.

Itse Long ei itseään jalustalle nosta. Miestä kuvaillaan hiljaiseksi, nöyräksi ja vaatimattomaksi. Esimerkiksi virallisilla Facebook-sivuilla on ”vain” 93 000 seuraajaa johtuen osaltaan siitä, että sivua on päivitetty viimeksi vuonna 2017.

 

KOLMINKERTAINEN HALLITSEVA MAAILMANMESTARI

Ma Long

Syntynyt 20.10.1988 Anshanissa, Kiinassa
Pituus/paino: 175 cm/72 kg
Lempinimet: The Dictator, The Dragon

Saavutuksia

Kolme olympiavoittoa (yksi henkilökohtainen)
12 maailmanmestaruutta (kolme henkilökohtaista)
13 Aasian mestaruutta (kolme henkilökohtaista)
Kolme Kiinan mestaruutta (kaksi henkilökohtaista)
Yhdeksän maailmancupin kultamitalia (kaksi henkilökohtaista)
50 maailmankiertueen osakilpailuvoittoa (28 henkilökohtaista, eniten kaikista miespelaajista)
Voitti kaikki mahdolliset merkittävimmät turnaukset nopeimmin pöytätenniksen historiassa vuosina 2010–2016